北朝鮮の人々は、長年飢えに苦しんできた。1990年代後半の大飢饉「苦難の行軍」を前後して食糧配給が途絶え、数十万から数百万とも言われる餓死者を出した。

それから20年。北朝鮮の食糧事情は大きく改善し、もはや飢える心配をする必要は概ねなくなった。それには、北朝鮮で進む市場経済化が大きな役割を果たしている。ところが今度は、別の心配事が北朝鮮の人々を苦しめている。医療だ。

北朝鮮では、食糧事情が安定し市場経済化が進むにつれ、健康に関心を持つ人が増えた。それとは裏腹に「そこそこの暮らしができるようになったと思ったら、変な病気になってしまった」という言葉が流行しているという。それだけ病気になる人が多いということだ。

はっきりした理由はわからないが、デイリーNKの北朝鮮内部情報筋は、医師の診察を受けずに自己判断で薬を勝手に飲んでしまうことが背景にあるのではないかと見ている。

北朝鮮では、国民なら誰でも無償で医療を受けられることになっているが、それは建前に過ぎない。実際は、診察、調剤、入院、手術、食事などありとあらゆる面で料金が徴収される。料金以外にもワイロが必要となる。

(参考記事:「無償治療」を誇る国で医療費負担に苦しむ北朝鮮国民

また、病院に行ってもまともに薬がもらえないため、ほとんどの場合が市場で薬を購入する。関係のない薬や健康に有害な成分の入った薬を飲んでしまう人が後を絶たない。「飲んだら健康になった」という根拠不明の噂だけを信じて、飲む人も多いという。

(参考記事:北朝鮮、「MERSには茹でイカが効く!」…民間療法に頼る住民たち

例えば、クサノオウ(皮癬草、白屈菜)は強い鎮静作用を持つ薬草だが、副作用が強いため、素人が使うのは非常に危険と言われている。ところが、これが「皮膚病にいい」とのふれこみで売られているのだ。

また、アマドコロ多糖注射薬は、がんに効くとの噂が広まり、使う人が多いという。ちなみに国営の高麗薬輸出入会社は、この注射薬が湿疹、乾癬、ニキビなどの皮膚病に効くと宣伝、販売しているが、信用できるとは言いがたい。

韓国の食品医薬品安全処(FDA)が2016年、北朝鮮製の漢方薬の成分を分析したところ、最高で基準の20万倍もの水銀など、各種重金属が発見された。

(参考記事:基準値20万倍の水銀を含有…北朝鮮の漢方薬は「毒のかたまり」

これらは主に中国に輸出されるものだが、中国の消費者の間でも悪評が立ち、あまり売れないという。

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北朝鮮が「過去の栄光」である無償治療制度が崩壊したことを認め、新たな医療システムの構築に取り組まない限り、北朝鮮国民がまともな医療にアクセスできる日は来ないだろう。